Спомняйки си Омир Нил, „нежен гигант” в науката и образованието

Омир А. Нийл, лидер през целия живот във високоенергийната физика и висшето образование, почина в Ан Арбър, Мичиган, на 23 май на 75-годишна възраст. Той беше отличаващият се в университета професор по физика на Самюел А. Гудсмит в Университета на Мичиган, регент на Смитсоновата институция, член на съвета на Националния музей на афро-американската история и култура и директор на фондацията в Lounsbery. Нийл допринесе за редица значителни научни постижения - включително откриването на бозона на Хигс през 2012 г. - и беше видна фигура в общността на научната политика, помагайки за формирането на бакалавърско образование по наука, технологии, инженерство и математика (STEM) от 80-те години на миналия век.

Роден във Франклин, Кентъки, Нийл се интересува от наука от ранна възраст, като започва колеж в Университета на Индиана на 15-годишна възраст. Той печели бакалавърска степен по физика, с отличие, през 1961 г. и продължава да завършва докторантурата си. Д. в Мичиганския университет през 1966 г. Нийл, извън научната си способност, имаше забележим талант за администрация - един негов колега го определи като „забележително сръчен политик“ - и той бързо се издигна през редиците в академичните среди, заемайки длъжност декан за Изследвания и завършване на висше образование в Университета в Индиана през 1976 г. През 1981 г. той напуска Индиана, за да стане вицепрезидент по академичните въпроси и проституция в университета Стони Брук. Завърнал се в Мичиганския университет през 1987 г., за да председателства техния отдел по физика - длъжност, която заема до 1993 г., и остава в Мичиган до края на кариерата си. Той изпълнява функциите на временно изпълняващ длъжността президент на университета през 1996 г. През цялото това време Нийл съветва много студенти и преподаватели, включително ръководещ тезата на покойната Марджъри Коркокан - дългогодишен физик на частици в университета Райс - през 1977 г. в Индиана.

Нийл изигра водеща роля в експеримента D0, международно сътрудничество, състоящо се от над хиляда учени от близо 100 университета, изчерпано от Fermilab на Министерството на енергетиката, голям ускорител на частици извън Чикаго. Неговата изследователска група помогна да проектира детектора за експеримента, както и да управлява и анализира данни за сблъсък, което доведе до откриването на най-горния кварк - „елементарна“ частица, която служи като градивен елемент за друга материя - през 1995 г. Той беше също ръководител на ATLAS групата на Университета на Мичиган от 2000–2015 г. Групата участва в експеримента ATLAS в Европейската организация за ядрени изследвания (CERN), в който се намира най-големият ускорител на частици в света, Големият адронен колайдер (LHC) в Женева, Швейцария. Експериментът ATLAS беше отговорен за откриването на бозона на Хигс през 2012 г., подвиг, който спечели Нобеловата награда само година по-късно през 2013 г., присъден на двамата учени, които предсказаха съществуването на частицата.

Ръководството на Нийл се простираше далеч отвъд високоенергийната физика. През 1980 г. той е назначен в Националния съвет за наука (NSB) - независим консултативен орган към Националната научна фондация (NSF) - където той служи до 1986 г. Нийл ръководи първата работна група на НСБ по образование STEM, отчасти като отговор към усилията на администрацията на Рейгън да премахне образователните програми от NSF. Проучването доведе до широко разпространен доклад, който стана известен като „Докладът на Нийл“; тя направи препоръки за политиката към NSF в светлината на нарастващите опасения за здравето на средното STEM образование в САЩ. Докладът стимулира създаването на програма „Изследователски опит за студенти“ (REU) и програма „Изследователски опит за учители“ (RET), които осигуряват реално изследователски опит през лятото. И двете програми остават много активни и днес в университети и лаборатории в цялата страна, включително програма за REU в CERN, пилотирана от Нийл, която е единственият официален канал за студенти за провеждане на изследвания в LHC.

След мандата си в НСБ Нийл продължи публичната си служба, превръщайки се в изявен „граждански учен“ и видима, влиятелна фигура в широката общност на научната политика. Той служи като член на Националния съвет за научни изследвания по физика и астрономия, дългогодишен член на борда на Ford Motor Company и служи в групата за обществени въпроси на Американското физическо общество (APS), като става негов президент през 2016 г. Той е съавтор на „Отвъд Sputnik: Научната политика на САЩ в 21 век“, незаменим ресурс за студенти и преподаватели с интерес към историята, структурата и текущите предизвикателства на системата на американската научна политика.

Тобин Смит, вицепрезидентът по политиката в Асоциацията на американските университети, който е в съавторство „Отвъд Sputnik“, отбеляза, че Нийл е „доказателство перфектно за това как един индивид може да помогне да оформи и повлияе на дискусиите и обсъжданията на национални проблеми значение. " Нийл ще бъде запомнен не само за широтата на своите знания и научни постижения, но и за добрия си дух и траен принос за подобряване на образованието STEM в САЩ.

Стипендианти на програмата за научна и технологична политика на института Бейкър допринесоха за този блог.